Origen de la Crisis Financiera

March 1, 2009

 

 

Economía Global N.105 

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El declive económico mundial tuvo su génesis en los bancos de los países avanzados. ¿Cuáles fueron los errores, y cómo se pueden evitar en el futuro? 

 

El inicio de la turbulencia financiera 

 

Agosto, 2007, es la fecha que quedó plasmada en la conciencia colectiva como el inicio de la recesión global. Fue entonces cuando quebraron dos fondos de la financiera Bear Stearns, generando repercusiones financieras instantáneas alrededor del mundo. Sin embargo, el riesgo sistémico global se venía gestando desde antes. 

 

Bear Stearns fue sólo la primera manifestación del contagio de los problemas financieros. 

 

Hubo quienes advirtieron los peligros desde antes, y Economía Global difundió muchas de las preocupaciones. 

 

Ya desde inicios de 2007 se observaba un creciente incumplimiento en el mercado hipotecario de EUA. El largo periodo de crédito barato y fácil había creado una burbuja en los precios de las viviendas. Había propiciado además la extensión del crédito hipotecario a sujetos cuya capacidad de cumplimiento en los pagos era muy reducida (el sector subprime). 

 

Este proceder se justificaba gracias a la innovación financiera y la creación de instrumentos que agrupaban las hipotecas para “reducir el riesgo”. Se pensaba que el incumplimiento de algunos se cancelaba con el buen cumplimiento de muchos, y las agencias calificadoras del riesgo consideraron que el riesgo era mínimo. Entonces las instituciones financieras y los fondos de cobertura invirtieron fuerte en los instrumentos respaldados por hipotecas, y no sólo en EUA. 

 

Al reventar la burbuja en el sector de viviendas, aumentó la morosidad hipotecaria. Muchas familias perdieron sus casas, al caer el precio de venta por debajo del valor de las hipotecas. 

 

Por otro lado, las financieras hipotecarias también se vieron en serios problemas al crecer el incumplimiento. Reaccionaron con una creciente aversión al riesgo. Endurecieron repentinamente las condiciones de los préstamos, generando así una grave escasez del crédito y haciendo imposible la renovación de las hipotecas salvo con tipos de interés prohibitivos. 

 

Así, en marzo de 2007, Economía Global señalaba que “el peligro es que el problema no se quede en el sector hipotecario, sino que se contagie rápidamente a todo el sector financiero y tenga un impacto considerable en los mercados de capital, así como la economía en general”. El riesgo de entonces es hoy una realidad. 

 

En el mismo mes, Economía Global señalaba los riesgos de los derivados: “El principal problema no reside en los derivados en sí, sino en el incumplimiento de quienes asumen los riesgos.” 

 

¿Quiénes asumían los riesgos? 

 

Principalmente las instituciones financieras, entre ellas las aseguradoras y los fondos de cobertura. Estos últimos se habían multiplicado en el mundo y en número superaban 11,000. Manejaban activos superiores a $1.5 millones de millones de dólares. Y en espacio de 6 años, el mercado de derivados –en el que los fondos de cobertura tenían una fuerte actividad-- había aumentado 5 veces, en valor nominal, casi todo manejado por fuera de las bolsas para no caer en la regulación bursátil. 

 

No pasaron muchos meses antes de que surgieran problemas serios en los fondos de cobertura en EUA y en otros países, tanto por la exposición a los instrumentos respaldados por hipotecas como por los contratos de derivados. 

 

En cuanto a las aseguradoras, es muy sonado el caso de American International Group (AIG), la aseguradora más grande de EUA y una de las mayores en el mundo. Sin pertenecer siquiera al sector hipotecario, repentinamente quedó al borde de la quiebra. Un peligro catastrófico de no haberse aprobado el rescate. El gobierno de EUA tuvo que intervenir y tomar control de la empresa. De todos modos AIG sigue luchando por su sobrevivencia, y ya se anuncia un nuevo rescate (ver la sección Breves). 

 

¿Cuáles fueron los errores que dieron origen a la peor crisis global? 

Como en todas las crisis financieras, hubo un periodo de auge previo caracterizado por innovación financiera, crédito fácil y barato, burbujas especulativas, y un incremento desproporcionado en el grado de apalancamiento. 

La regulación financiera resultó ser insuficiente, especialmente para los derivados y los fondos de cobertura. 

 

Esto es bien conocido, pero, ¿por qué esta crisis es tan profunda y prolongada? ¿Por qué es diferente de las crisis anteriores? 

 

Hay que reflexionar sobre las distintas etapas de la turbulencia financiera: 

 

1. Marzo a julio de 2007: Los primeros nubarrones. 

 

Comienza la crisis en el mercado de viviendas de EUA. Aumenta la morosidad hipotecaria y quiebra New Century Financial. 

 

2. Julio a diciembre de 2007: Globalización de la crisis financiera. 

 

En julio, quiebran dos fondos de cobertura de Bear Stearns. Hay contagio global a los fondos expuestos al mercado hipotecario,extendiéndose a instituciones financieras alrededor del mundo que invirtieron en esos fondos o manejaban los suyos propios. Hasta el Banco de China tenía una exposición al mercado hipotecario de alto riesgo cercano a los $10 mMd. Para contrarrestar el contagio global, los principales bancos centrales llevan a cabo acciones coordinadas para inyectar cientos de miles de millones de dólares de liquidez al sistema financiero. 

 

3. Enero a agosto de 2008: Revaloración a la baja de activos, corridas bursátiles y contra depósitos. 

 

El año comienza con fuertes caídas bursátiles. En febrero el gobierno británico toma el control de la financiera hipotecaria Northern Rock, después de una fuerte corrida contra los depósitos. Este hecho marca el inicio de la ola de intervenciones gubernamentales en las instituciones financieras del mundo. 

 

Se producen ventas precipitadas de acciones de aquellas financieras en problemas, anulando así su capacidad de reunir capital fresco. En marzo, J.P. Morgan compra Bear Stearns a precio de ganga, con apoyo del gobierno de EUA. 

 

En abril el FMI estima que las pérdidas financieras por la revaloración a la baja de los activos,

llegaría a casi $1 millón de millones de dólares. 

 

Después, el sistema financiero parece estabilizarse un poco, pero la calma da lugar a nuevas tormentas. En junio y julio los índices bursátiles se desploman más de 20%, en respuesta a la extrema volatilidad en los precios de los bienes básicos y los alimentos. La caída bursátil obliga a revalorar a la baja no sólo los instrumentos respaldados por las hipotecas, sino también los activos bursátiles. 

 

4. Septiembre de 2008: Quiebra de Lehman Brothers y otros gigantes financieros. 

 

En septiembre, el gobierno de EUA toma control de Fannie Mae y Freddie Mac, las financieras que manejan más de la mitad de las hipotecas del país. Se dan corridas contra las financieras en problemas, haciendo que Merrill Lynch se tenga que vender al Bank of América a la mitad de su valor un año antes. 

 

Estos hechos sacuden al mundo financiero, pero su importancia palidece frente a la quiebra de Lehman Brothers en el mismo mes de septiembre. A diferencia de Merrill Lynch, Lehman Brothers no logra un rescate privado ni apoyo del gobierno. La bancarrota tiene consecuencias gravísimas en otras instituciones financieras. Tan sólo los tenedores de bonos de Lehman Brothers pierden alrededor de $129 mMd. Esta quiebra se señala como una de las causas del fracaso y el forzoso rescate de American International Group (AIG). 

 

Acto seguido, crece exponencialmente el número de víctimas bancarias de la turbulencia financiera. En EUA fracasan los gigantes bancarios Washington Mutual y Wachovia, y en Europa varios gobiernos se ven forzados a realizar nacionalizaciones bancarias. 

 

Los dos últimos grandes bancos de inversión de Wall Street, Goldman Sachs y Morgan Stanley, se protegen transformándose en banca comercial. Pero no es el fin, sino apenas el comienzo de la racha de quiebras, fusiones y nacionalizaciones bancarias que se dan alrededor del mundo. 

 

5. Octubre de 2008 a enero de 2009: La crisis financiera se trans-forma en declive económico mundial. 

 

En este periodo aumentan los riesgos del crédito por el creciente incumplimiento de las obligaciones de pago. Se desploma el crédito, baja la inversión, aumenta el desempleo y baja el consumo privado. 

 

Las estimaciones del FMI sobre el potencial deterioro de los activos de crédito de los bancos aumentan de $1.4 millones de millones de dólares en octubre de 2008, a $2.2 millones de millones de dólares en enero de 2009. 

 

Como consecuencia, los bancos de EUA y Europa requerirán capital adicional de por lo menos $500 mil millones de dólares en 2009 y 2010. 

 

El valor de los fondos de cobertura baja a la mitad en el último trimestre de 2008, en parte por la caída en el precio de los activos y en parte porque se retiran en masa los inversionistas de estos instrumentos, buscando refugio en otro tipo de activos. 

 

El capital también se retira de los países emergentes, por la falta de confianza en los mercados de esos países, así como por el proceso de desapalancamiento y la escasez de crédito. Los mercados interbancarios no funcionan y los bancos acumulan liquidez sin otorgar crédito. 

 

En estas circunstancias, el FMI estima que el comercio mundial se contraerá 2.8% este año. La economía global quedará estancada en 2009 y los países avanzados tendrán un retroceso de alrededor de 2%. 

 

¿Qué se debe hacer para mitigar el impacto de las crisis a futuro? 

Es mayor que nunca la facilidad de contagio internacional de las crisis financieras. Según el Banco de Pagos Internacionales, entre 2001 y 2007 los activos internacionales de los bancos se triplicaron, pasando de $12 millones de millones de dólares a más de $37 millones de millones. Este hecho implica que es necesario establecer una mejor coordinación y supervisión internacional de los flujos financieros. 

 

Son extraordinariamente graves las consecuencias de la bancarrota de empresas de gran tamaño, como Lehman Brothers. A futuro no sólo habrá que mejorar la regulación del sector financiero, sino establecer mayor supervisión estatal sobre el desempeño de empresas de gran tamaño, dentro y fuera del sector bancario. 

 

¿Cuáles son los tiempos de la crisis? 

 

La rapidez del deterioro económico mundial ha hecho que todos los pronósticos se tengan que revisar a la baja una y otra vez. Hasta hace poco, se auguraba una gradual recuperación a fines de 2009. Ahora, las predicciones comienzan a prever la recuperación en 2010, si se llevan a cabo las políticas adecuadas. En realidad, no es posible poner fecha precisa a la recuperación. 

 

Sabemos que tarde o temprano se dará. Probablemente, con letargo al principio, pues será complicada la resolución de todos los problemas que se han creado. 

 

El lado positivo de la crisis 

 

No todo es desafortunado en esta crisis. Entre las consecuencias favorables: 

Los gobiernos del mundo tomarán decisiones para mejorar la coordinación financiera internacional, que en circunstancias normales serían políticamente difíciles o imposibles. 

Se acelerará la innovación para superar las deficiencias que la crisis ha puesto de manifiesto. 

Los gobiernos, las empresas financieras o no financieras y los ciudadanos actuarán con un nuevo sentido de responsabilidad. 

Surgirán nuevas generaciones, con nuevos líderes, con una nueva visión, capaces de mejorar el mundo. 

 

VISIONES ENCONTRADAS SOBRE LA ECONOMÍA GLOBAL 

 

En medio del declive mundial, ¿cuáles son los debates económicos? 

 

Todos comprenden la gravedad de la situación económica global, pero hay opiniones muy divergentes sobre las políticas a seguir. Por ejemplo, mientras que el Fondo Monetario Internacional recomienda llevar a cabo estímulos fiscales equivalentes a 2% del PIB global, o $1 millón de millones de dólares, otros cuestionan la efectividad y validez de los estímulos.

 

Algunos consideran que los estímulos dirigidos a ciertos sectores constituyen medidas proteccionistas. Se apunta al rescate automotriz en EUA como ventaja desleal contra la industria de otros países. 

 

¿Cuál podría ser la alternativa? Una sería permitir la quiebra controlada de las empresas en problemas. Pero los gobiernos nacionales no se ven muy dispuestos a dejar que su industria automotriz se vaya a la bancarrota. Son empresas demasiado grandes, que emplean a cientos de miles de personas. 

En EUA, los republicanos del Congreso se opusieron al paquete de estímulos, argumentando con razón que la deuda pública del país ya es insostenible. Tan sólo en el año fiscal 2009, el plan de reactivación económica llevará a un déficit fiscal superior a $1.5 millones de millones de dólares, que es más de 10% del PIB, y seguiría habiendo déficit cuantioso en los próximos años. 

 

Los mismos legisladores se oponen al plan de Obama para reducir a la mitad el déficit fiscal para el año 2013, retirando las tropas de Irak y eliminando las exenciones fiscales para quienes reciben los mayores ingresos. 

Otros critican el plan de estímulos del presidente Obama por ser insuficiente para reavivar la economía. Después de todo, la Organización Internacional del Trabajo estima que el incremento en el desempleo mundial será de 51 millones de personas este mismo año. 

 

Es difícil conciliar esta posición con el argumento de que la deuda pública de EUA es insostenible. 

Muchos preferirían un relajamiento de la política monetaria para salir de la crisis. Pero, como señala el FMI, se reduce la posibilidad de usar este instrumento para aumentar la demanda. En varios países avanzados las tasas se aproximan a cero y además, la escasez de crédito tiene más que ver con la falta de confianza que con la política monetaria. 

Así, la alternativa lógica es rescatar a las instituciones financieras. Pero también aquí hay controversia, pues muchos se oponen a la nacionalización de los bancos, y otros se oponen a otorgar dinero de los contribuyentes a financieras que han actuado de manera irresponsable y con falta de prudencia. 

 

¿Y la compra gubernamental de activos tóxicos, como se pensó en un inicio? Es prácticamente imposible determinar un precio adecuado. 

En cuanto a la posibilidad de estimular la economía por medio de reducciones a los impuestos, un problema es que en las circunstancias actuales es muy reducida la propensión a gastar el ahorro en los impuestos, de manera que en este caso el multiplicador fiscal sería bajo. Los contribuyentes preferirían no pagar impuestos, pero quienes diseñan la política económica se inclinan más por un aumento en el gasto. 

 

Son temas de controversia muy difíciles de conciliar y resolver. Todos los puntos de vista llevan algo de razón. Pero la economía global requiere soluciones rápidas, por no decir inmediatas, si es que se ha de evitar que se agrave más la crisis global. Esperemos que algunos de los programas adoptados por EUA, Japón, los países europeos y otros comiencen a tener un impacto favorable cuanto antes.

 

BREVES 

La empresa estadounidense de radio satelital Sirius XM llegó a un acuerdo con Liberty Media, dueña de DirecTV, que le ayudará a evitar la bancarrota. Liberty le prestará $530 millones de dólares, a cambio de 40% de participación en Sirius. 

 

Después del escándalo causado por el fraude de Bernard Madoff por $50 mMd, ahora el Securities and Exchange Commission de EUA encontró que Robert Allen Stanford y sus empresas cometieron un fraude de $8 mMd en certificados de depósito. Y en Florida, Arthur Nadel es buscado por otro fraude en su fondo de cobertura, de por lo menos $300 millones de dólares. 

 

Chrysler solicita $5 mMd más de préstamos de emergencia, después de haber recibido $4 mMd. A su vez, General Motors solicita al gobierno de EUA $2 mMd en marzo y $2.6 mMd en abril, adicionales a los $13.4 mMd que ya recibió. General Motors ha señalado que, suponiendo el peor escenario (el cual es probable), podría necesitar $30 mMd en los próximos 2 años. Esta empresa reportó pérdidas por $9.6 mMd en el 4T de 2008. 

La aseguradora gigante de EUA American International Group no ha salido de sus problemas, a pesar de que el rescate gubernamental aumentó de $85 mMd a $150 mMd, y ahora se anuncia otro rescate hasta por $30 mMd adicionales. Se habla de una posible reestructuración de la empresa que la dividiría en 3 unidades. Otra posibilidad es que se venda, toda o en parte, a los competidores. 

 

Citigroup, dueña de Banamex, es otra financiera que busca sobrevivir con la venta de activos alrededor del mundo. Podría vender su banco de inversión en Japón. Además el gobierno de EUA anunció que aumentará su participación en Citigroup a 36%. Esto podría obligar la venta de Banamex, el 2º mayor banco de México. La participación de un gobierno extranjero en la banca mexicana no puede ser mayor a 10%. 

 

DESCIFRANDO: 

Las últimas proyecciones del FMI muestran un deterioro cada vez mayor de las perspectivas de crecimiento de la economía global. 

 

Ahora el Fondo estima que el crecimiento global será casi nulo en 2009 (0.5%, la tasa más baja de los últimos 60 años). 

 

Esto significa una reducción de 1.7 puntos porcentuales respecto a las proyecciones de octubre pasado, hace apenas 3 meses. 

 

Las economías avanzadas se contraerán 2% en este año. Se espera una modesta recuperación en 2010, pero antes deberá lograrse la estabilización financiera global. 

 

Llama la atención la fuerte contracción esperada para las economías asiáticas de industrialización reciente (-3.9%). 

 

Rusia y México también presentarán crecimiento negativo. 

 

China e India seguirán creciendo, pero a un ritmo mucho menor que el año pasado. China reducirá su tasa a 6.7%, e India a 5%. 

 

El comercio global se reducirá 2.8%. 

 

 

 

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